BRONSGROEN ­EIKENHOUT

De wolf uit Zuid-Afrika

Collega’s en vrienden kennen hem als Mr. Wolf, vernoemd naar het personage uit Pulp Fiction. Toine Meuwissen (Veracious Coatings & Projects) is namelijk ook een probleemoplosser. Een man die zaait, en dus oogst. Een man die van aanpakken weet en waar dan ook de uitdaging aangaat. In Limburg, België of helemaal in Zuid-Afrika.

De wolf uit Zuid-Afrika

Collega’s en vrienden kennen hem als Mr. Wolf, vernoemd naar het personage uit Pulp Fiction. Toine Meuwissen (Veracious Coatings & Projects) is namelijk ook een probleemoplosser. Een man die zaait, en dus oogst. Een man die van aanpakken weet en waar dan ook de uitdaging aangaat. In Limburg, België of helemaal in Zuid-Afrika.

De in Echt geboren Meuwissen krijgt de bijnaam in Antwerpen. Daar richt hij samen met een Engelse partner in 2005 Kreate op. De relatie tussen de twee is soms intens. “Mijn partner en ik hadden totaal verschillende persoonlijkheden. Hij was heel doordacht, terwijl ik iemand ben die de heg inspringt en zich een weg naar buiten knipt. Dat botste. Dan sloeg de vlam in de pan en gooide ik uit frustratie mijn telefoon uit het raam. Die extremen heb je soms nodig, zolang je maar bereid bent een kogel voor elkaar op te vangen.”

EEN ZINVOLLE OCHTEND

Meuwissen is op dat moment afkomstig van verffabriek Winterbouts in Sittard een plek waar hij heel zijn leven dacht te blijven werken en met pensioen te gaan. “Winterbouts is het mooiste bedrijf waarvoor ik heb gewerkt. Het grootste deel van het personeel, inclusief mijzelf, was aangenomen in de kroeg. We waren geleerd, maar vooral straatgeleerd. We deden alles voor elkaar.” De sfeer slaat echter om. Het bedrijf wordt verkocht en overgenomen door een wereldwijd georiënteerde investeringsmaatschappij. Meuwissen ziet een klantgericht en dynamisch systeem verdampen. “Het bedrijf veranderde in een bank. Accountants werden belangrijker dan techneuten, terwijl de CEO alleen maar cijfertjes wilde zien. Die manier van werken paste niet bij mij, met als gevolg dat de drive en uitdaging verdween. Uiteindelijk ben ik een ochtend het werk gepasseerd en ben ik doorgereden naar de markt in Sittard, waar ik met een sigaar en een kop koffie de krant ben gaan lezen. Dat voelde voor het eerst sinds lange tijd als een zinvolle ochtend.”

ZUID-AFRIKA

Meuwissen houdt de stoute schoenen aan. Hij vertrekt naar Antwerpen en richt zijn vizier op Zuid-Afrika. Een voormalige productiesite van Winterbouts is daar volgens Meuwissen door corrupt management in de problemen geraakt, met als gevolg dat de vestiging moet sluiten. Meuwissen en zijn partner schieten te hulp. “Er resteerde op dat moment alleen nog een leeg magazijn, twee werklui en een receptioniste, maar toch besloten we de boel te redden. De corruptie werd weggewerkt, de apparatuur via een veiling teruggekocht en het bedrijf maakte onder een nieuwe leidinggevende een frisse start.” Meuwissen en zijn partner keren terug naar Antwerpen, waar zij zowel de Europese als Zuid-Afrikaanse markt bedienen tot het moment waarop Kreate wordt overgenomen door Chromaflo. De Europese markt wordt dichtgetimmerd, maar die in Zuid-Afrika blijft open, mits er een verhuizing plaatsvindt en er een flinke investering wordt gemaakt. Meuwissen besluit de transactie onder eigen naam te begeleiden. Hij pakt zijn koffers en vertrekt voor 2,5 jaar naar Johannesburg.

Ik gooide uit frustratie mijn telefoon uit het raam

CORRUPTIE

De Zuid-Afrikaanse werkcultuur vergt aanpassingsvermogen. De Limburger moet voortaan rapporteren aan bazen in Australië en Amerika. “En vooral geen fouten maken. Het opvolgen van regels is daar veel belangrijker dan het oplossen van problemen. Zonde, want als buitenstaander breng je know-how en weet je hoe je een verschil kan maken.” Zijn impact blijft beperkt. Dit komt met name door het grootste probleem in het land: corruptie. “Je kan er niet omheen. Er is geen week voorbijgegaan waarin ik niets in de handen van een politieagent heb moeten drukken om te kunnen doorrijden. Corruptie is daar een verdienmodel dat door de hoge instanties wordt gestimuleerd. In Nederland moet een minister aftreden als hij handelt met voorkennis, maar in Zuid-Afrika mag een minister eigenaar zijn van een energiecentrale.” Of er ook positieve verschillen zijn ten opzichte van het werkklimaat in Nederland? “Ze klagen in Zuid-Afrika minder. Ik heb er gewerkt met mensen die niks hebben, maar toch de hele dag lachen en zingen. Wat dat betreft zijn we hier echt chagrijnig. Al die stakingen en demonstraties—ik begrijp het niet. Als het zo doorgaat, ren ik terug naar Afrika. Niet dat het daar perfect is, maar daar is wel waardering voor het leven en hetgeen je wél hebt.”

TREK

Toch komt ook aan het verblijf in Zuid-Afrika een einde. Een voorstel om het bedrijf naar een hoger niveau te tillen wordt geweigerd, omdat de gewenste manier van werken niet strookt met de organisatie. Meuwissen ziet geen reden om nog te blijven, ook al betekent dit dat hij vijf jaar geen werk in de branche mag verrichten. Hij vertrekt en gaat op reis. In 2018 wordt hij benaderd door Cyril Golsteijn, een kennis die op dat moment bij zijn werkgever niet in zijn vel zit. Samen richten ze Veracious Coatings & Projects op, een exclusieve dealer van Morrells Woodfinishes en BORMA WACHS in de Benelux. Meuwissen werkt er als technisch directeur, maar zodra de landsgrenzen terug opengaan, zal het verlangen terugkeren om er weer op uit te gaan. Dat is tenslotte de aard van de wolf. “Denk niet groot, maar blijf luisteren naar je hart. Kom met een glimlach naar het werk en ga weer met een grijns naar buiten. Als het hier eenmaal loopt, ben ik niet meer nodig. Dan ga ik op zoek naar een nieuwe uitdaging.”

!

JEFFREY STEIJNS

µ

JEFFREY STEIJNS